TCR Benelux – Circuit Park Zandvoort

Même si la météo ne s’annonce pas totalement estivale durant trois jours, avec notamment des averses attendues dimanche, la caravane du TCR Benelux s’arrêtera en bord de mer ce week-end. C’est en effet dans les dunes de Zandvoort, dans le cadre prestigieux du très populaire DTM, que la nouvelle compétition de sprint pour voitures de tourisme dans le Benelux vivra son deuxième rendez-vous de la saison. La qualité du plateau est une fois de plus à la hauteur et les points d’intérêt seront nombreux.

Co-leader du championnat après la première épreuve à Spa-Francorchamps, Stéphane Lémeret sera l’homme à battre sur le littoral hollandais. Après avoir été épaulé par le Portugais Tiago Monteiro dans les Ardennes belges, le pilote-journaliste recevra cette fois le renfort d’un autre représentant officiel Honda en WTCC, le Hongrois Norbert Michelisz. Voilà qui fait une fois encore de la Honda Civic TCR #18 l’une des favorites !

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Mais alors qu’il ne devait effectuer qu’une seule pige en TCR Benelux, l’autre co-leader du championnat, Tiago Monteiro, sera lui aussi de la partie aux Pays-Bas. L’ex-pilote de F1 a en effet été invité à piloter la sublime Honda Civic TCR Art Car engagée par la Fondation Jean Graton via le Boutsen Ginion Racing. Portant le #13, référence à l’album « Le 13 est au départ » de l’incontournable série Michel Vaillant, cette Civic TCR ne passera déjà pas inaperçue par sa décoration faisant honneur au plus célèbre des pilotes de la bande dessinée. Et le pilote officiel Honda – actuellement deuxième du WTCC – compte, en outre, la placer à l’avant du peloton. Notons que Tiago Monteiro fera équipe avec le Français Jean-Louis Dauger, homme bien connu dans le sport automobile (il dirigea notamment les opérations d’Eurosport Events) et qui est devenu le Directeur du Développement de la Fondation Jean Graton.

Une quinzaine de voitures sont attendues pour ce deuxième rendez-vous malgré, malheureusement, le forfait de l’Alfa Romeo de Loris Cencetti et Fabio Marchiafava. La voiture n’a pas pu être fournie dans les temps par les ateliers de Romeo Ferraris, au grand dam de Renga Chif, le concessionnaire qui engage cette monture, et des deux pilotes.

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Par contre, on retrouvera bien au bord de la Mer du Nord les animateurs du premier rendez-vous de la saison. Sur la SEAT Leon #2 du Delahaye Racing Team, les frères Edouard et Guillaume Mondron ont prouvé qu’ils pouvaient jouer la victoire. Et comme ils sont boostés par leur récent succès aux 25 Hours VW Fun Cup, il faudra compter avec eux !
La remarque vaut aussi pour Alexis van de Poele et Romain de Leval, ce dernier étant l’actuel leader du classement des Juniors. La VW Golf GTI TCR a prouvé dans le TCR International qu’elle est au niveau de ses concurrentes, mais elle est toujours à la recherche d’un premier succès dans le Benelux.

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Une quatrième marque sera évidemment de la partie : Opel. Au volant de leur Astra TCR #23 préparée par DG Sport Compétition, Pierre-Yves Corthals et Frédéric Caprasse (encore un vainqueur des 25 Hours VW Fun Cup !) ont joué les avant-postes à Francorchamps. Cette fois, ils veulent goûter au champagne de la victoire.

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Sur leur terrain, les Néerlandais auront à cœur de briller de mille feux. Au volant de la SEAT Leon TCR #10 de Ferry Monster Autosport, Loris Hezemans sera rejoint par le jeune Olivier Hart. Les fils de Toine Hezemans et de David Hart sont encore jeunes, mais ils veulent se montrer ! C’est vrai aussi pour Bas Schouten et Michael Verhaegen, également alignés sur une SEAT, mais la #34 du Bas Koeten Racing. Pour eux, un seul mot d’ordre : « Oranje boven » !

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N’oublions pas non plus Renaud Kuppens, vainqueur des Sprints 3 et 4 (même si ce dernier n’a rapporté que la moitié des points) lors du premier rendez-vous. Avec son jeune équipier Benjamin Lessennes, malchanceux à Francorchamps, Renaud s’annonce comme un candidat à la couronne sur la Honda Civic TCR #5.

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Toujours chez les jeunes, on suivra les performances des deux recrues du RACB National Team, Sam Dejonghe et Denis Dupont (sur la SEAT jaune #7), mais aussi des Golf GTI TCR d’Amaury Richard-Didier Van Dalen et de Ronnie Latinne-Maxime Potty. On reste d’ailleurs dans le clan Volkswagen avec le Milo Racing, qui engagera deux bolides. La #21 sera une fois de plus confiée aux expérimentés Steve Vanbellingen et David Dermont alors que la #20 sera pilotée par le jeune Kevin Balthazar et… Vincent Radermecker ! Le Liégeois, présent sur une SEAT lors du premier meeting, pourra à n’en pas douter apporter toute son expérience des courses pour voitures de tourisme à la jeune équipe dirigée par Christophe Nivarlet.

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Un autre nom bien connu du sport automobile belge sera de la partie : Jeffrey Van Hooydonk. L’ex-pilote de Formule 3000 (et pilote d’essais en F1) épaulera en effet le jeune Ghislain Cordeel sur la SEAT #22 du Bas Koeten Racing. Comme Olivier Hart, Ghislain sera l’un des nouveaux venus dans la compétition réservée aux Juniors (16-21 ans), qui accueillera pas moins de sept représentants.

Vendredi matin, les 45 minutes d’essais libres (dès 11h45) permettront non seulement de peaufiner les réglages, mais le dernier quart d’heure (appelé « Window Fast Lap ») servira aussi pour déterminer – en complément de l’application « Make The Grid » – la grille de départ de la Qualifying Long Race. Le départ de cette course d’une heure sera donné vendredi à 14h et les chronos établis durant cette Qualifying Long Race détermineront les grilles de départ des Sprints Races 1 et 3.

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Samedi, à 10h, les concurrents s’élanceront pour deux Sprints de 20 minutes, entrecoupés par un regroupement derrière la Leading Car et un nouveau départ lancé. Dimanche, l’autre pilote de l’équipage prendra le volant pour les Sprints Races 3 et 4 (selon le même principe), dont le départ sera donné à 16h25. Et le spectacle promet d’être une fois de plus au rendez-vous dans ces courses portière contre portière.

Classements provisoire des championnats
Pilotes: 1. Lémeret-Monteiro 120 ; 2. Mondron-Mondron 70 ; 3. Van de Poele-de Leval, 66 ; 4. Corthals-Caprasse, 58,5; 5. Lessennes-Kuppens 57,5; 6. Dejonghe-Dupont 51; 7. Bouvy-Balthazar 28; 8. Richard-Van Dalen 25; 9. Cherain-Cencetti 23; 10. Vandenbalck-Coronel 20; 11. Vanbellingen-Dermont 14,5; 12. Latinne-Potty 14; 13. Hezemans-Radermecker 8
Junior: 1. Romain de Leval 54; 2. Benjamin Lessennes 20; 3. Amaury Richard 17; 4. Maxime Potty 11 ; 5. Jamie Vandenbalck 3 ; 6. Loris Hezemans 0
Car of The Year: 1. Honda Civic 80,5; 2. SEAT Leon 57; 3. VW Golf 39; 4. Opel Astra 22,5
Team: 1. Boutsen Ginion Racing 50 ; 2. DG Sport Compétition 36 ; 3. Delahaye Racing Team 30 ; 4. Team WRT 24 ; 5. Milo Racing 20 ; 6. Bas Koeten Racing 16 ; 7. Ferry Monster Autosport 12