Pendant sa carrière de pilote, Jeroen den Boer (NED) conduisait des BMW GT3. En tant qu’ingénieur en chef, il s’occupe désormais des sorties en course de la BMW M6 GT3 et du développement de la nouvelle BMW M4 GT3. Dans la crise actuelle du COVID-19, den Boer est retourné dans le cockpit – virtuellement, du moins. Il a découvert les courses de simracing et participe régulièrement sur une BMW M8 GTE et une BMW Z4 GT3. A la fois ancien pilote de course, ingénieur BMW Motorsport et sim racer, il est la personne idéale pour analyser les similitudes et les différences entre la course virtuelle et le vrai sport automobile.

Lorsque Jeroen den Boer pilote la BMW Z4 GT3 sur la plate-forme iRacing Esports, il a l’impression de revenir en arrière. Entre 2011 et 2013, le Néerlandais conduisait cette même voiture pour l’équipe DB Motorsport au sein d’un peloton de fous-furieux dans l’ADAC GT Masters, remportant deux victoires en 36 courses. Dans le même temps, il étudiait également l’ingénierie, et lorsque le GT3 est devenu trop cher pour lui et son écurie, il a choisi de privilégier carrière d’ingénieur. « J’ai établi de bons contacts grâce au GT3, et c’est grâce à cela que je suis finalement arrivé, via Schubert Motorsport, chez BMW Motorsport », a déclaré den Boer. «J’y travaille depuis 2014.» Dans son poste de responsabilités, il est toujours présent lorsque la BMW M6 GT3 participe aux grandes courses de 24 heures et à l’Intercontinental GT Challenge. Son dernier projet est le développement de la BMW M4 GT3, le nouveau fleuron de la gamme BMW M Customer Racing.

Alors que den Boer attend de reprendre ses vrais projets de course automobile, il a découvert les courses de simu. Il a maintenant son propre équipement à la maison et fréquent des collègues comme Philipp Eng (AUT) et Jens Klingmann (GER) pour des sessions d’essais. «Une fois, j’ai participé à une session sur la Nordschleife. C’était très amusant et très intéressant », a déclaré den Boer,« en particulier pour moi en tant qu’ingénieur, car il y avait également des coureurs de sim professionnels inscrits, qui avaient la bonne réponse à toutes mes questions concernant la configuration idéale. Tout d’un coup, je n’étais plus l’ingénieur donnant des informations sur les réglages – les tables avaient tourné. C’était comme un monde différent pour moi au début. » Den Boer a également acquis une expérience de course au volant des BMW M8 GTE et BMW Z4 GT3 virtuelles au cours des derniers mois. Non seulement ses compétences en tant que pilote ont été mises à l’épreuve, mais aussi en tant qu’ingénieur, car vous faites tout de A à Z sur iRacing – que ce soit la configuration, les tactiques de course ou la stratégie des pneus.

Mise en place du travail dans le simulateur et la réalité.

« Dans le simulateur, vous pouvez vraiment tout configurer comme dans la réalité: châssis, aéro, pression des pneus – tout », a expliqué den Boer. «En règle générale, la configuration est complètement ouverte, vous pouvez donc configurer un nombre incroyable de paramètres. Ce n’est pas si facile et vous devez savoir ce que vous faites. » Den Boer sait exactement ce qu’il fait quand il s’agit d’un véritable travail de set-up. Lui et son équipe commencent généralement par une configuration de base, qui est créée à partir des données de l’année dernière ou, dans le cas de nouveaux circuits, des données de tracés similaires. « Ensuite, nous travaillons avec le pilote pour identifier les problèmes sur lesquels nous devons travailler », a déclaré den Boer. « Sur-virage ? Sous-virage ? Mauvais sur les freins ? Nous comparons les retours des pilotes avec nos données. S’ils correspondent, nous modifions les paramètres respectifs de la voiture pour résoudre le problème. De cette façon, pas à pas, nous pouvons avancer dans la bonne direction. »
 
Comprendre et interpréter correctement les commentaires des pilotes est l’une des compétences-clés d’un ingénieur. C’est là que den Boer profite de son propre passé de pilote de course. «Parfois, trois mots suffisent et je sais ce qu’ils signifient. Je pense que je peux sympathiser avec les pilotes d’essais », a-t-il déclaré. Il n’a pas besoin de le faire lors de la configuration du simulateur, car il est à la fois conducteur et ingénieur. « Dans mon cas, le travail de configuration pour le simulateur est peut-être plus rapide, car je suis le pilote et, même au volant, je peux déjà réfléchir aux changements de set-up que je vais essayer ensuite », a expliqué den Boer. « Je n’ai pas besoin de discuter avec un autre pilote au préalable et d’essayer de mettre ses évaluations en pratique. »

Au lieu de cela, il pourrait théoriquement faire appel à ses connaissances acquises dans la course automobile réelle et, par exemple, utiliser une configuration de base réelle pour la simulation. « Ce n’est pas si simple », explique den Boer, en le mettant en perspective. « Je sais peut-être par expérience quelles tares corriger en premier, mais utiliser une configuration de base 1: 1 ne fonctionnerait pas. »

La stratégie de course et l’analyse des données sont pratiquement identiques.

Comme pour les réglages, le travail sur la stratégie de course est pratiquement identique en simracing comme dans la réalité, comme l’explique den Boer avec un exemple pratique: «J’ai effectué une course de quatre heures sur la Nordschleife avec un collègue. Nous avons dû discuter tactiques, calculer la consommation de carburant et déterminer la stratégie des pneus – c’était très amusant. Nous avions calculé que le leader franchirait la ligne d’arrivée avant la fin du temps de course, ce qui signifiait que nous devions encore faire un autre tour. Dans cet esprit, nous avons mis plus de carburant, ce qui nous a permis de dépasser quelques voitures qui n’avaient plus de carburant sur Döttinger Höhe à la fin de la course. L’ingénieur en moi a certainement parlé. »

En termes d’analyse de données, les parallèles entre la course simu et le sport automobile réel sont tout aussi surprenants. « Comme dans la réalité, vous pouvez superposer et analyser les données de télémétrie de différents pilotes », a déclaré den Boer. « Est-ce que je freine trop tôt ou trop tard? Où dois-je sélectionner un autre rapport? Ces données sont identiques à la réalité. Vous pouvez même utiliser le même programme pour l’analyse des données. C’est vraiment cool. « 

Vu que la simulation est si proche de la réalité, pourrait-on transférer les réglages d’une voiture virtuelle sur une vraie voiture de course? « Vous devez être très prudent sur ce point », a déclaré den Boer. « Si vous vous trompez, vous ne pouvez pas simplement redémarrer et réessayer sur le vrai circuit. La voiture est fichue. »