De 55e editie van de Renties Ypres Rally werd verreden in een verzengende hitte, maar toch waren de rallyfans weer massaal op post om de meest internationale wedstrijd van het Belgische rallyseizoen. Craig Breen, vooraf getipt als favoriet, bekroonde zijn eerste kennismaking met de Volkswagen Polo R5 met een klinkende zege, voor zijn vroegere teamgenoot Kevin Abbring en regerend Belgisch kampioen Kris Princen. Drie VW’s op het podium, met Freddy Loix op de vierde plaats als eerste niet-VW-rijder in de Skoda Fabia R5 van zijn copiloot Pieter Tsjoen.

Na een snelle opening door Kevin Abbring, die drie proeven aan de leiding stond met de nieuwe VW Polo GTI R5, nam Craig Breen de leiding over op de vierde klassementsproef vrijdagavond. De Ier vond snel zijn draai in de VW Polo R5 van BMA en hij nam steeds meer afstand van de concurrentie, mede dankzij een klein foutje van Abbring, zijn vroegere teamgenoot bij Peugeot in het ERC. Zaterdag trotseerde Craig Breen de hitte om de Renties Ypres Rally voor de eerste keer op zijn naam te schrijven, nadat hij in 2015 als leider moest opgeven.

« Ik hou van het parcours in Ieper en het is een internationaal befaamde wedstrijd die ik heel graag op mijn naam wilde schrijven, » vertelde de Ier die drie jaar lang de kleuren van Citroën verdedigde in het Wereldkampioenschap. « De VW Polo R5 is ongetwijfeld de beste auto die ik ooit heb bestuurd. De wagen gaf me meteen veel vertrouwen en hij stuurt heel precies in. Vorig weekend verloor ik met Manus Kelly een goede vriend in Donegal en het was een emotioneel weekend. We zijn in gedachten zeker bij zijn familie, » aldus een geëmotioneerde winnaar, die voor de vierde keer aan de start stond in Ieper. Craig Breen is helemaal klaar om in de Rally van Finland de kleuren te verdedigen van Hyundai Motorsport.

Kevin Abbring, de winnaar van 2017 en voor de eerste keer genavigeerd door Veronique Hostens, was de ganse dag in strijd met Craig Breen, maar hij moest tevreden zijn met de tweede plaats op 45″70, nadat hij 25″ liet liggen op de allerlaatste proef. « De auto was perfect, maar ik maakte een klein foutje vrijdagavond en wellicht had ik toch een fractie minder ritme dan Craig. Om terug te komen, moest ik teveel risico’s nemen, maar ik wilde absoluut finishen. »

Kris Princen deed een prima zaak voor het Belgisch kampioenschap met een derde plaats: « Het was een zware en moeilijke wedstrijd. Ik heb wat tijd laten liggen toen ik vrijdagochtend wat tijd liet liggen door vibraties. Ik dacht lek te staan, maar de velg bleek krom te zijn. Voor het overige was de auto perfect, maar Craig en Kevin waren te sterk. »

De vierde plaats veranderde enkele malen van positie. Sébastien Bedoret leek op weg naar de dichtste ereplaats, maar hij ging zaterdagnamiddag hard van de baan. Vincent Verschueren, die door een lekke band vrijdagavond een achtervolgingsrace moest rijden, nam de vierde plaats over, maar hij brak de versnellingsbak in de slotfase. Zo werd Freddy Loix, die een eenmalige comeback maakte met de Skoda Fabia R5 van Pieter Tsjoen Racing, knap vierde. De recordhouder van Ieper deed daarmee zijn reputatie alle eer aan.

Na de opgaves van Rhys Yates, die zowel vrijdag als zaterdag van de baan ging, en Martin McCormack, die zich zaterdagochtend liet vangen op de openingsproef, rukte Davy Vanneste met zijn oranje VW Polo R5 op naar een schitterende en onverhoopte vijfde plaats, voor Matt Edwards, winnaar bij de Britten, Tom Cave en Joachim Wagemans. De top 10 werd vervolledigd door Alex Laffey en Kevin Demaerschalk, die in de slotfase drie snelste tijden op de tabellen zette, nadat hij bij een schuiver maar liefst 8 minuten verloor eerder op de dag.

De snelste bij de Porsche-rijders was Tim Van Parijs, voor Frederic Delplace en Claudie Tanghe in de Renties Porsche. In R2 was James Williams het ganse weekend de snelste met de nieuwe Ford Fiesta R2T.

Naast de Renties Ypres Rally, genoot het publiek van een schitterende demonstratie van Thierry Neuville en Nicolas Gilsoul met de officiële Hyundai i20 Coupé WRC in de Ypres Rally Masters. Onze WK-ster verwende de fans met sublieme passages. Hij won de Ypres Rally Masters met ruim overwicht voor Paul Lietaer, die zijn 62ste verjaardag vierde, Gunther Monnens en Bruno Thiry.