Het gewaagde project van de Gillet Vertigo PIKE’X PEAK komt stilaan op kruissnelheid met het eerste uitje van de bolide op de Limburgse piste van Zolder, in een nog niet definitieve versie en in handen van Vanina Ickx. Het is het resultaat van vele, lange weken werken voor de ploeg rond Jean-Michel Delporte en Tony Gillet, inbegrepen een handvol aan slapeloze nachten… “De eindassemblage van de wagen nam logischerwijze wat tijd in beslag”, verduidelijkt Tony Gillet. “En de Vertigo presenteert zich hier vandaag in Zolder met een voorlopige voorkant. Het eindproduct zal trouwens helemaal anders zijn dan wat er tot nu toe op de tekeningen te zien was. Het is ons kleine geheimpje…”

Op het einde van de middag, en omringd door een technische ploeg met een handvol gekende gezichten die dit project aanhingen, koos de Gillet Vertigo PIKE’X PEAK de baan. Vanina Ickx legde twee runs af zonder het minste technische of enig ander probleem, met een motor die voorlopig begrensd wordt tot 5000 t/min… “Het is voor het eerst in mijn carrière dat ik een racewagen boven de doopvont houdt, en dat is niet niks wat verantwoordelijkheid betreft”, zegt Vanina. “Het team vertrouwt op mij om de wagen in te rijden en een aantal technische elementen te verifiëren. Dat flatteert me wel. Voor het overige heb ik kunnen vaststellen dat de wagen goed accelereert en remt. Er zijn nog wat afstellingen die in eerste instantie moeten worden geregeld voordat we ons gaan bezighouden met de verdeling van de remkracht, de afstelling van het chassis, enz.… Op de baan van de Pôle Mécanique, nabij Alès, zullen we kunnen rekenen op Romain Dumas en zijn expertise over Pikes Peak. Dat zal ons toelaten een paar stappen in de goede richting te nemen. Maar ik ben nu al fier op het werk dat door iedereen werd verzet tot op de dag van vandaag. Het team breidt zich uit op een positieve manier en deze verzameling aan experten, elk op hun eigen domein, laat toe dat we veel sneller in de goede richting evolueren…”

Op de rest van het programma staat een passage op de testbank voor de motor, ergens in de buurt van Keulen, voordat de Gillet Vertigo PIKE’X PEAK opnieuw op de baan zal komen op het circuit van Mettet. Daarna gaat het terug naar de Pôle Mécanique nabij Alès-Cévennes, in gezelschap van Romain Dumas, voordat de wagen zal worden verscheept naar Colorado, op 12 juni. “Ter plaatse zijn er daar drie testdagen voorzien”, legt Jean-Michel Delporte uit, de meester-chef van het project. “Op woensdag 20 juni kan Vanina sector 2, dat zijn 19,93 km van de wedstrijd van Pikes Peak, onder de knie krijgen. Op donderdag 21 juni is het dan de derde sector, het hoogste stuk, dat zal worden gebruikt. De kwalificaties, die de startorde zullen bepalen voor de race op zondag 24 juni, vinden plaats op vrijdag 22 juni in de eerste sector, aan de voet van de berg. Op racedag worden de bolides op weg gestuurd volgens de orde die werd bepaald in de kwalificaties. Het beste is om zo vroeg mogelijk te vertrekken. In de loop van de namiddag zakken de temperaturen, vooral dan in de hoger gelegen stukken, en de laatst gekwalificeerden die gaan zelfs in het donker op weg!”

Tijdens de Zolderse oefengalop kon men ook kennismaken met de nieuwe partner binnen het Gillet Vertigo PIKE’X PEAK-avontuur: het Belgische bedrijf Delaware, gespecialiseerd in consulting op het domein van informatietechnologie (IT). Ze zijn gebaseerd in Kortrijk en Delaware kenmerkt zich door een spectaculaire groei, ze tellen ruim 2000 personeelsleden waarvan een duizendtal enkel en alleen voor België.

Aan het hoofd van het bedrijf staan een aantal mensen die gepassioneerd zijn door de autosport”, verduidelijkt Jonathan de Brouwer, de Senior Manager. “Het is vooral de benaming van deze race in Pikes Peak, ‘The Race to the Clouds’, die ons inspireerde, aangezien de ‘cloud’, weliswaar van een ander type, het hoofdgebied vormt van ons werk. Onze expertise in de autosector liet ons trouwens toe om een dertigtal sensoren te plaatsen op de Gillet Vertigo PIKE’X PEAK. Daarmee kunnen we gegevens in real time registreren. Het is onze manier om ons steentje bij te dragen aan dit avontuur van een Belgisch merk met Belgische rijdster in dit belangrijke autosportevenement in de Verenigde Staten, dat de bergklim van Pikes Peak toch wel is…”

Na deze eerste oefengalop wordt het werk terug hernomen in de ateliers van de Automobiles Gillet, opdat alles op tijd klaar zou zijn voor de grote verscheping richting Colorado…