Met zijn vier successen is hij de recordhouder qua overwinningen in de 25 Hours VW Fun Cup. Maar Eric Gressens besliste eind 2016 om zijn helm aan de haak te hangen. De strijdlustige, 55-jarige inwoner van Waimes – van wie de passie voor de autosport vergelijkbaar is met zijn legendarische levenslust – maakt vandaag deel uit van het team van de Wedstrijddirectie. Een ontmoeting met een bekend gezicht uit de kleine wereld van de VW Fun Cup.

Eric, wat betekent de 25 Hours VW Fun Cup in je leven?

“Het is een evenement dat ik in mijn hart heb gesloten. In juli 1997 stond ik al aan de start van de allereerste race van de VW Fun Cup, in Chimay. Daarna nam ik deel aan de eerste 24 Uur in Croix-en-Ternois. In 1998 werd de dubbele race rond de klok verplaatst naar Francorchamps, vooraleer het format van de 25 uur werd ingevoerd in 1999. Ik was een grote fan van de 24 Uur van Spa, dus voor mij was een beetje een droom om een race over die afstand te rijden op het prachtige circuit van Francorchamps… Plots stond ik aan de andere kant van het decor!”

Aan de vooravond van de 20ste editie kunnen we stellen dat de race enorm gegroeid is!

“Oh ja! De eerste twee edities deelden we het circuit met andere Volkswagen. Een Golf, een Polo, een Cox… Er waren destijds nog niet genoeg VW Fun Cup en de organisator had geen andere keuze dan het peloton aan te vullen. Het evenement verliep in het begin in bescheiden kring, maar dat veranderde snel. In die mate dat ik me een jaar herinner waarin er geen algemeen klassement was, maar alleen een klassement per categorie. Het was niet de bedoeling dat we eenvoudig het aantal inschrijvingen konden raadplegen, aangezien er meer waren dan de homologatie van het circuit toestond. Met meer dan 160 teams aan de start reed er elke veertig meter een auto. Het was gek!”

Na de eerste negentien edities ben je de recordhouder qua zeges…

“Ja, ik won in 1999, 2004, 2005 en 2013. Die vier zeges maken deel uit van wat ik de zeven wonderen van mijn sportieve carrière noem, als die term tenminste gebruikt kan worden voor een amateurrijder als ik (lacht). Dat aantal had nog kunnen oplopen… In 2009 en 2015 reden we comfortabel aan de leiding op een uur van het einde toen een turbo en een aanrijding ons een zekere zege kostte…”

Fred Bouvy zegt weleens dat het de moeilijkste race is om te winnen.

“Ondanks verschillende pogingen is hij nooit naar de overwinning kunnen rijden. Maar dat is omdat hij nooit met mij heeft gereden (lacht)! Het klopt natuurlijk dat het aantal zegekandidaten altijd heel hoog ligt, met minstens evenveel potentiële winnaars als tijdens de beste edities van de 24 Uur van Spa.”

Wat is het geheim om de 25 Hours te winnen?

“Je moet altijd onthouden dat het een uithoudingsrace is in sprintformaat. Wat ik daarmee wil zeggen, is dat je natuurlijk snel moet gaan, maar ook heel veel respect moet tonen voor de mechaniek en voor de teamgenoot die je aflost. Het is een aparte filosofie. Absoluut sneller willen zijn dan een teamgenoot is geen succesrecept om de 25 Hours te winnen! Dat is nu eenmaal de basis van de autosport: je hebt een goed voorbereide wagen nodig, sterke mecaniciens, talentvolle teamgenoten en een teammanager met een neus voor strategie, een element dat veel geëvolueerd is de afgelopen jaren. En daarnaast is vooral de teamgeest essentieel. Ik heb de 25 Hours meer gewonnen door de juiste teamgeest dan omdat ik de snelste rijder was op het circuit!”

Waarom ben je vandaag lid van de Wedstrijddirectie?

“Ik ben er zeker van dat ik dit jaar even triest zal zijn tijdens de 25 Hours, maar mijn beslissing om ermee op te houden staat vast. Het voorstel van Kronos Events, dat opmerkelijk werk heeft verricht om de VW Fun Cup opnieuw te lanceren, kwam op het juiste moment: ik wou deze wereld waarvan ik zoveel hou niet verlaten en bovendien wou ik iets terugdoen voor alles wat ik gekregen heb. Mijn deelname al die jaren is te danken aan de toewijding van de mensen van de organisatie. Ik vind dat het nu mijn beurt is. Ik ben zowel assistent als ‘Driver advisor’, wat wil zeggen dat ik hier en daar mijn standpunt geef vanuit het oog van een rijder.”

 

Kan je bepaalde zaken nu vanuit een andere hoek benaderen?

“Ik heb altijd veel respect gehad voor de Wedstrijdleiding. Maar sinds het begin van dit seizoen is dat respect alleen maar toegenomen! Het is gemakkelijk om kritiek te uiten, maar je moet het van binnenuit beleven om te begrijpen in welke mate de taak van Wedstrijddirecteur uitdagend is. Een team beheert zijn wagen of wagens. De Wedstrijdeiding moet alle deelnemers in het oog houden, meer dan 120 tijdens de 25 Hours!”

Wat is je wens voor de 20ste editie van de 25 Hours?

“Ik zou graag een nieuwe winnaar willen. Het is zo magisch om de 25 Hours te winnen dat ik hoop dat ook andere rijders kunnen voelen wat ik heb meegemaakt. En zo komen de anderen niet te dicht bij mijn record (lacht)! Records zijn er dan wel om gebroken te worden, maar ik hoop mijn record te kunnen houden tot mijn 80ste!”

 

Timing 25 Hours VW Fun Cup 

Donderdag 6 juli

9u00-17u30 : Betalende sessies voor alle Series

18u00-21u00 : Parade naar Stavelot (+technische keuring) 

Vrijdag 7 juli

9u00-20u00 : Vrije trainingen & kwalificaties voor alle Series

15u45 : BRDC British F3 Championship : Race 1

17u30 : Lotus Cup Europe : Race 1

Qualifying VW Fun Cup : 11u30-13u30 en 18u15-20u15

Zaterdag 8 juli

9u20-14u40 : Races BRDC British F3 Championship, Lotus Cup Europe en British GT

14u50 : Startopstelling 25H VW Fun Cup + Parade Oldtimers + Animaties

15u40 : Ere-ronde Jacky Ickx

16u00 : Start van de 25 Hours VW Fun Cup

Zondag 9 juli

17u00 : Aankomst van de 25 Hours VW Fun Cup en podium