Het Wereldkampioenschap Rallycross 2018 kende een erg bewogen start in Barcelona. Nadat Petter Solberg bij de start opzij werd gezet door Mattias Ekström en de Zweed zijn Audi naar de overwinning stuurde, besliste de wedstrijdleiding om de winnaar te diskwalificeren. Zo ging de overwinning naar titelverdediger Johan Kristoffersson, tevens teamgenoot van de ongelukkige Petter Solberg. De toon is gezet voor een spectaculair seizoen in World RX!

De openingswedstrijd van World RX 2018 bewees eens te meer dat rallycross blijft groeien. De technische evolutie van de supercars is indrukwekkend en de teams worden steeds professioneler. Zo presenteerde Prodrive in Barcelona zijn Renault Mégane RX, een « proto » die door Prodrive specifiek ontwikkeld werd voor rallycross. « We hebben de wagen ontwikkeld vanaf een wit blad papier, zonder aan een bepaald model of merk te denken, » vertelde David Richards, de baas van het team dat furore maakte met Subaru in het Wereldkampioenschap Rally. « Pas later kwam Guerlain Chicherit met het voorstel om er een Renault Mégane van te maken. We hebben die body gebruikt. Dit is ons debuut in World RX, maar het is duidelijk dat we in deze sport zijn gestapt om de wereldtitel te veroveren! »

De Renault Mégane van Prodrive was meteen competitief.

Het potentieel van de Renaults was duidelijk, want zowel Guerlain Chicherit als Jérôme Grosset-Janin plaatsten zich voor de halve finales. Dat kon Sébastien Loeb niet zeggen. Loeb strandde op de 13de plaats na de reeksen, nadat hij in de tweede en derde heat geen toptijd kon realiseren door een gebroken ophanging. Maar, Loeb kon profiteren van de teamorders bij Peugeot-Hansen. De jongste van de broers, Kevin Hansen, moest zijn 12de plaats na de kwalificaties inleveren om de « meester » toe te laten tot de halve finales.

Sébastien Loeb leek uitgeschakeld, maar hij werd nog tweede.

In de eerste halve finale stond er geen maat op de VW Polo’s, die dit jaar een opmerkelijke diepe motorsound hebben bij de start. Petter Solberg won zijn halve finale voor teamgenoot Johan Kristoffersson. Andreas Bakkerud, die zijn eerste wedstrijd voor Audi EKS reed, werd derde. Timur Timerzyanov kwam net een fractie tekort met zijn nieuwe Hyundai i20 net als Larsson en Chicherit.

In de tweede halve finale leek Timmy Hansen op weg naar een klinkende overwinning. De Peugeot-rijder reed op indrukwekkende wijze weg van Mattias Ekström, maar in de voorlaatste ronde viel de 208 plots stil. Mattias Ekström kon profiteren, net als… Sébastien Loeb, die kon opschuiven naar de tweede plaats. Niclas Grönholm verraste door de Hyundai i20 naar een eerste finaleplaats te sturen. Grönholm had wel geluk dat zijn Hyundai de aanrijding met de Mégane van Grosset-Janin overleefde, toen de Fransman na de pokerlap buitenom wilde passeren.

Solberg in het decor

Petter Solberg mocht in de finale vanaf de pole starten, voor Mattias Ekström en Johan Kristoffersson. De drie wereldkampioenen bij elkaar, gevolgd door Sébastien Loeb op de vierde plaats. Bij de start ging het goed mis. Ekström klapte de deur heel vroeg dicht, waardoor Petter Solberg aan de binnenkant op een bandenstapel knalde.

« Ik keek links en zag de VW Polo van Petter niet meer. Ik dacht dat ik ruim voor lag en stuurde in, » vertelde Ekström meteen na de finale, maar de jury besliste terecht dat de Audi-rijder, die dit seizoen enkel mikt op de titel in World RX, te snel naar binnen ging en geen ruimte liet aan Solberg. De winnaar werd gediskwalificeerd.

Zo ging de zege naar Johan Kristoffersson, die in de finale in de slotronde nog langszij kwam bij Ekström. De Audi-rijder hield de deur echter netjes dicht. Titelverdediger Kristoffersson won de 50ste wedstrijd in World RX en vervoegt de recordhouders Solberg en Ekström met een 10de recordzege.

« Ik ben heel blij over onze snelheid en opening van het seizoen. Ik kon in de finale nog langszij komen in de laatste ronde, maar toen deed Mattias de deur professioneel dicht. Ik ben natuurlijk ontgoocheld voor Petter, maar we komen als team nog sterker terug, » verklaarde Kristoffersson.

Petter Solberg werd door Ekström op een bandenstapel geduwd.

Sébastien Loeb werd nog onverhoopt tweede, voor Andreas Bakkerud en Niclas Grönholm, die zijn beste resultaat ooit behaalde met de Hyundai.

Nitiss in Euro RX

Reinis Nitiss, winnaar in Euro RX.

In het Europees kampioenschap, was er geen geluk voor onze landgenoot Michaël De Keersmaeker, die zondag vroegtijdig moest opgeven. De overwinning ging overtuigend naar Reinis Nitiss met een Ford Fiesta, voor titelverdediger Anton Marklund met zijn VW Polo. Ulrik Linnemann leek op weg naar een podiumplaats bij zijn Supercar-debuut, maar de onstuimige Deen ging in de fout. Zo ging de derde plaats naar de Fransman Dubourg.

Michael De Keersmaecker op de jump in Barcelona.

(Tekst Hugo Van Opstal – foto’s Johan Hendrickx)

Uitslag Barcelona

SuperCars World RX

Finale: 1. Kristoffersson (N-VW Polo); 2. Loeb (F-Peugeot 208); 3. Bakkerud (N-Audi S1); 4. Grönholm (FIN-Hyundai i20); 5. Solberg (N-VW Polo); 6. Ekström (Audi S1)

Semi1: 1. Solberg; 2. Kristoffersson; 3. Bakkerud; 4. Timerzyanov (RUS-Hyundai i20); 5. Chicherit (F-Renault Mégane); 6. Larson (SE-Ford Fiesta)

Semi2: 1. Ekström; 2. Loeb; 3. Grönholm; 4. Baumanis (LV-Ford Fiesta); 5. Grosset-Janin (F-Renault Mégane); 6. T. Hansen (SE-Peugeot 208)

DNQ: 13. K. Hansen (SE-Peugeot 208); 14. Eriksson (SE-Ford Fiesta); 15. Bennett (GB-Mini); 16. Demoustier (F-Peugeot 208); 17. Knapick (F-Citroën DS3)

 

EuroRX

Finale: 1. Nitiss (LV-Ford Fiesta); 2. Marklund (SE-VW Polo); 3. Dubourg (F-Renault Clio); 4. Gehrman (SE-VW Beetle); 5. Linnemann (DK-VW Polo); 6. Hedström (SE-VW Polo)

Semi1: 1. Nitiss; 2. Linnemann; 3. Gehrman; 4. Fröshaug (N-Ford Fiesta); 5. Tohill (IRL-Ford Fiesta); 6. Münnich (DE-Seat Ibiza)

Semi2: 1. Marklund; 2. Dubourg; 3. Hedström; 4. Walfridson (SE-Renault Clio); 5. Béduneau (F-Peugeot 208); 6. Karai (HUN-Audi A1)

DNQ: 13. Dubourg (F-Peugeot 208); 14. Larsen (N-VW Polo); 15. Braten (N-VW Polo); 16. Pleskovas (LT-Ford Fiesta); 17. Kalliokoski (FIN-Renault Clio); 18. Bryntesson (N-Ford Fiesta); 19. Guillerme (F-Peugeot 208); 20. Audran (F-Peugeot 208); 21. Öhman (Ford Fiesta); 22. Csucsu (HUN-VW Polo); 23. Mozer (HUN-Audi A1); 24. Barbosa (Citroën DS3); 25. De Keersmaeker (Ford Fiesta); 26. Fucik (CZ-Skoda Fabia)