Louis Machiels, Niek Hommerson, Andrea Bertolini en Rory Butcher maken zich op voor de belangrijkste GT-race ter wereld, de Total 24 Hours of Spa. Het kwartet doet het dit weekend in de Belgische Ardennen, op de mythische omloop van Spa-Francorchamps met de Spirit of Race Ferrari 488 GT3 waarmee ze eerder dit seizoen al een podium en diverse ereplaatsen behaalden in de Blancpain GT Series. Alvorens de Total 24 Hours of Spa aan te vatten, staan ze vierde in de Pro-Am klasse, op een overbrugbare afstand van de leiders in het kampioenschap.

In het verleden wonnen Louis Machiels, Niek Hommerson en Andrea Bertolini de Pro-Am klasse al in de grootste GT-race ter wereld, met name in 2012 en 2014, twee seizoenen ook waarin ze met de titel aan de haal gingen. En dat is de ambitie die het kwartet dit seizoen koestert.

Dit weekend start de Blancpain GT Endurance in het Belgische Spa. Meer dan 60 schitterende GT-wagens, van Ferrari over Bentley, BMW, Porsche, Nissan GTR, tot McLaren zullen elkaar 24 uur lang het vuur aan de schenen leggen in de hoogst aangeschreven GT-competitie ter wereld en meteen ook de grootste GT-race op deze planeet.

Louis Machiels, Niek Hommerson, Andrea Bertolini en Rory Butcher startten al op dinsdag met een korte oefensessie, waarna de parade op woensdag de feestelijkheden inluidde. Met de rit over de wegen van het circuit naar Spa werd duidelijk hoe populair de wedstrijd bij het grote publiek nog steeds is.

“Maar nu begint het echt werk, met de vrije trainingen donderdag in de loop van de dag en ’s avonds de kwalificaties en nachtkwalificaties. Wie weet zit er voor ons ook een deelname aan de superpole in, de strijd om de polepositie op vrijdagavond, maar eigenlijk is dat niet ons doel”, legt Louis Machiels uit. “De race zelf, dat is ons doel en het is daar dat we het kampioenschap een wending kunnen geven. Daarom zullen wij vanaf donderdag werken aan de setup voor de race en dus niet werken in functie van het resultaat in de kwalificatie. Ik wil na twee jaren waarin het resultaat niet top was, hier terug vooraan meedraaien, want Spa is en blijft de mooiste GT-race ter wereld.”

Andrea Bertolini (43) is uiteraard één van de meest succesvolle GT-rijders ter wereld, met titels in FIA GT1, Asian Le Mans Series en de European Le Mans Series. Bertolini werd ook wereldkampioen GT in 2010 en won de wereldtitel in de WEC GTE Am in 2015. De 30-jarige Rory Butcher reed al in Silverstone aan de zijde van Louis Machiels en Niek Hommerson. De Brit startte zijn carrière in de Formule Ford, waarin hij diverse kampioenschappen won. Vervolgens zette hij de stap naar de GT4 en de Britse Carrera Cup, om in 2016 deel te nemen aan de European Le Mans Series in de GTE-klasse. Hij werd daarin vicekampioen.