Naast het afscheid van Volkswagen is het voornaamste gespreksonderwerp van deze Rally van Australië uiteraard de strijd voor de officieuze titel van Vice-Wereldkampioen tussen Andreas Mikkelsen en Thierry Neuville.

De Noor heeft sinds de derde proef de leiding in handen en rijdt momenteel de perfecte wedstrijd, in tegenstelling tot zijn teamgenoot die zijn (grote) kansen op de zege al meteen vergooide door op de eerste proef zijn ophanging stuk te rijden.

20161118: Coffs Harbour, The Volkswagen Team in action during the first of Rally Australia 2017

Maar achter Mikkelsen zit men niet stil. En diegene die het hardst op de leider jaagt is zijn teamgenoot Sébastien Ogier, ondanks zijn startpositie waardoor hij twee dagen lang de weg moest vegen.

Zaterdagavond, aan de andere kant van de planeet, worden Mikkelsen en Ogier door amper twee seconden gescheiden. En toch had Ogier aan zijn teamgenoot beloofd hem te helpen in de strijd voor de tweede plaats in het kampioenschap…

20161118: Coffs Harbour, The Volkswagen Team in action during the first of Rally Australia 2017

Bij Hyundai is dat niet het geval want Hayden Paddon speelt momenteel in de kaart van… Mikkelsen.

De kiwi had vrijdag even de leiding in handen maar kon niet weerstaan aan de aanvallen van Ogier en staat momenteel op de derde plaats op 12″0, met een voorsprong van 21″8 op Thierry Neuville.

2016 FIA World Rally Championship / Round 14 / Rally Australia / November 17-20, 2016 // Worldwide Copyright: Hyundai Motorsport

Neuville volgt de strijd voor de podiumplaatsen vanop afstand na een slechte bandenkeuze, hij ging voor harde banden, en weet dat alles kan beslist worden in de Power Stage met de bonuspunten die beslissend kunnen zijn voor het kampioenschap.

Bij aanvang van de Rally van Australië bedroeg zijn voorsprong op Mikkelsen 14 punten, maar virtueel is de kloof voor de start van de derde etappe van de laatste manche van het seizoen 2016 herleid tot slechts één punt.

2016 FIA World Rally Championship / Round 14 / Rally Australia / November 17-20, 2016 // Worldwide Copyright: Hyundai Motorsport

Vijf proeven zijn er deze zondag nog te rijden, ‘s nachts Belgische tijd dus. Vier zeer korte proeven, waaronder de Power Stage, en één lange proef van 31,90 km, Bucca.

Foto’s Willy Weyens & Hyundai Motorsport