Als leider in de tussenstand van het Wereldkampioenschap zou Thierry Neuville een groot nadeel hebben op de openingsdag van de Rally van Turkije. Onze landgenoot zou vandaag de schade moeten beperken, zo werd gedacht. Maar, niets bleek minder waar. Terwijl hij deze ochtend zijn achtervolgers letterlijk in het stof deed happen, nam hij in de namiddag zelfs de leiding. Maar, het wordt nog spannend, want Sébastien Ogier, zijn grootste titelconcurrent, volgt op amper 0″3.

Andreas Mikkelsen klokte donderdagavond voor duizenden fans en vooral toeristen in het gezellige Marmaris de snelste tijd op de showproef op de strandboulevard, voor Craig Breen (2″5) en Ott Tänak (2″8). Thierry Neuville reed een degelijke vierde tijd, terwijl Sébastien Ogier zich liet verrassen op de jump. De achtertrein sprong hoog op en de Franse wereldkampioen miste zijn rempunt. Het kostte hem meteen 7″5 en een magere 14de plaats.

Maar, het serieuze werk begon pas vanochtend, met de 38 km lange proef van Cetibeli, een van de ruwste proeven van de wedstrijd. De kopman van Hyundai, die vannacht uit zijn hotel werd geëvacueerd wegens een brandalarm, opende het parcours en hij beperkte de schade tot 17″6 op de snelste, Citroën-rijder Craig Breen. Sébastien Ogier verliest 6″ op zijn titelconcurrent en Ott Tänak zelfs 14″5. Bizar. Ogier is boos.

« Het begin en het einde van de proef waren een beetje vochtig, maar op de rest van de proef verloren we gigantisch veel tijd door stof. We konden gewoon niet aanvallen, » aldus Ogier.

Eens te meer viel het mee voor Thierry Neuville, die in de openingsronde het verlies als straatveger kon beperken tot 13″1 op leider Andreas Mikkelsen. Neuville klokte zelfs de scratch op de tweede proef van de dag in Ula.

In de namiddag werd gestart met een interval van 4 minuten en lagen de proeven er nog zwaarder bij. Het was zoeken naar het evenwicht tussen aanvallen en de auto sparen. Ondanks een foutje op de laatste proef, rukte onze landgenoot op naar de koppositie, 0″3 voor Sébastien Ogier, de kopman van Ford die zich een ander wedstrijdbegin had voorgesteld.

« We hebben het maximum gegeven, vooral op de lange proef, waar ik 18″2 sneller was dan Thierry. Maar, daarna misten we duidelijk snelheid op de volgende twee proeven. Ik denk dat ik deze wedstrijd niet kan winnen op snelheid, maar wel door uit de problemen te blijven en regelmatige tijden te rijden. Het risico op lekke banden of een breuk in de ophanging is erg groot, want de proeven lagen er erg ruw bij. Als ik iets kapot rijd, dan is de titelstrijd voorbij. Dat risico wil ik niet nemen, » aldus de regerende wereldkampioen.

Thierry Neuville arriveerde vol vertrouwen in het servicepark. « De proeven lagen er misschien nog ruwer bij dan we verwacht hadden. Op de eerste proef heb ik misschien wat teveel tijd laten liggen. Nicolas gaf me voortdurend de toestand van de bandenspanning mee, zodat ik kon inschatten hoe het met de slijtage van de banden zou zijn. Ik was misschien te voorzichtig. Maar, omdat we onze banden spaarden op die lange proef, kon ik vervolgens wel de verloren tijd goedmaken op de volgende twee proeven, waardoor we toch aan de leiding staan. Ik denk dat we goed gereageerd hebben, want op de laatste proef van de dag ging ik nog even in de fout, wat ons zeker 5″ heeft gekost, » vertelde Neuville.

Craig Breen verloor op de vierde proef de leiding aan Andreas Mikkelsen, waarna de Ier naar de 8ste plaats tuimelde door een lekke band bij de tweede run op de lange proef. Andreas Mikkelsen verloor de leidersplaats op de laatste proef van de dag aan zijn kopman Thierry Neuville omdat de Noor zijn banden op de voorgaande proeven al te hard op de proef had gesteld. Mikkelsen volgt op de derde plaats, maar op amper 2″6 van Neuville.

De Toyota’s kampen blijkbaar met fractieproblemen. Jari-Matti Latvala volgt als 4de op 16″3, terwijl Ott Tänak helemaal niet gelukkig is met de 5de plaats op een dikke halve minuut. (HVO)

Foto’s Willy Weyens, Hyundai Motorsport, Toyota