Nee, het was geen nare droom die in Wales begon tijdens de voorlaatste manche van het Wereldkampioenschap Rally 2016, waar Volkswagen een nieuwe titel bij de constructeurs behaalde, en Sébastien Ogier een vierde opeenvolgende bij de piloten, de 38e uit zijn carrière, zijn 31e aan het stuur van een Volkswagen Polo R WRC.

Andreas Mikkelsen (NOR), Anders Jæger (NOR) Volkswagen Polo R WRC (2016) WRC Rally Great Britain 2016 Photo: Helena El Mokni

Deze woensdag, om 11u55 precies, bevestigde Volkswagen waar iedereen sinds gisteren voor vreesde: het Duitse merk kondigde officieel aan dat het zich na afloop van het huidige seizoen uit het Wereldkampioenschap Rally terugtrekt.

Op zondag 20 november zal de Volkswagen bij de finish van de Rally van Australië een punt zetten achter vier seizoenen waarin het merk er met kop en schouders bovenuit stak.

Volkswagen gaat zijn programma’s heroriënteren, naar de elektrische autosport, maar zich ook concentreren op het TCR op circuit, rallycross en de ontwikkeling van een nieuwe VW Polo R5 voor 2018.

Sébastien Ogier (F), Julien Ingrassia (F) Volkswagen Polo R WRC (2016) WRC Rally Catalunya 2016 Photo: Helena El Mokni

Dit schokkend (en zeer slecht) nieuws is uiteraard geen verrassing, vooral nadat de directie van de groep vorige week al het Audi programma in het Wereldkampioenschap Endurance stopzette.

De timing was wel onverwacht. Geef toe: als Volkswagen dit eind 2015 had aangekondigd na de Dieselgate saga zou iedereen dit begrepen hebben. Vandaag lijkt het tijdstip vreemd gekozen, maar dat is nu eenmaal communicatie en imago.

De terugtrekking van Volkswagen uit het WRC doet terugdenken aan die van Peugeot in endurance. Daar was ook alles al klaar voor het komende seizoen. Net als de VW Polo R WRC 2017 was de nieuwe 908 al rijklaar. En daar had de terugtrekking evenveel gekost als een verder zetting van het programma.

Wales Rally Great Britain 2016

Deze beslissing gooit het wereldkampioenschap ook in het ongewisse. Het valt niet in te beelden dat piloten als Sébastien Ogier, Andreas Mikkelsen en zelfs de ontgoochelende Jari-Matti Latvala, die allen nog een contract hebben, nu zonder team zitten.

Bij Toyota en M-Sport zijn er nog plaatsen beschikbaar, maar deze twee constructeurs bieden het minste garanties voor goede prestaties in 2017. De Hyundai en Citroën piloten voor 2017 zijn al gekend.

20161030: DEESIDE-WALES-GB VOLKSWAGEN TEAM IN ACTION ON THE RALLY WALES-GB 2016 VOLKSWAGEN WORLD RALLY CHAMPION 2016

Maar verrassingen vallen niet uit te sluiten. Als er budget is voor drie, dan misschien ook voor vier. We hopen het alvast.  In ieder geval zullen Ogier en zijn teamgenoten compensaties ontvangen die gelijkstaan aan een jaarsalaris. Voor een toekomstige werkgever zullen ze dus relatief « goedkoop » zijn. Maar Ogier bij Citroën, het klink gewoon « logisch »…

En wat worden de gevolgen voor het personeel van Volkswagen Motorsport? Te beginnen met Sven Smeets, de nieuwe directeur. En wat met de door Volkswagen gesteunde wedstrijden zoals de Monte-Carlo, de Rally van Zweden, de Rally van Mexico of de Rally van Argentinië ? Het WRC belandt in een onzekere fase.