Dit weekend werkt Stoffel Vandoorne de laatste meeting van zijn Japanse programma af. Op het circuit van Suzuka, de omloop waar hij tijdens de eerste race wist te schitteren, hoopt de vertegenwoordiger van het RACB National Team in de Super Formula nog één of twee plaatsen te winnen in de tussenstand van het kampioenschap. Op dit ogenblik staat Vandoorne zesde.

Stoffel Vandoorne zal dit weekend in Mexico niet in de box van McLaren te vinden zijn. En daar is een goede reden voor: de jonge Belg is opnieuw naar Japan gevlogen, waar tegelijkertijd de laatste meeting van de Super Formula wordt afgewerkt. “Door de reis van Austin naar Tokio moet ik een tijdsverschil van 14 uur weten te verwerken”, stelt Stoffel vast. “Gelukkig begin ik wat te wennen aan dit soort oefening.

vandoorne-suzuka-race3

Onze landgenoot treedt in actie op een omloop die hij kent en weet te appreciëren: Suzuka. Zoals hij de laatste paar jaar al meer liet zien wist Vandoorne ook dit seizoen onmiddellijk te schitteren aan het stuur van een eenzitter die voor hem nieuw was. In april, bij de eerste meeting van het seizoen, zette hij de vierde tijd van de kwalificaties neer en wist hij in de race beslag te leggen op de derde podiumplaats.

We gaan proberen om dat dit weekend te herhalen”, grinnikt de toekomstige teammaat van Fernando Alonso in de Formule 1. “Zoals altijd zullen de kwalificaties heel belangrijk zijn. Ook in Suzuka is het immers moeilijk inhalen. Vandaar de noodzaak om een plaats op één van de eerste startrijen te veroveren. Wiskundig gezien zou ik nog steeds kampioen kunnen worden, maar daarvoor moet de huidige leider (Yuhi Sekiguchi, red.) een zwart weekend kennen en ik maximaal scoren. Aan de vooravond van dit weekend sta ik zesde, met evenveel punten als de vijfde. Uiteraard wil ik het seizoen op een positieve noot besluiten en als ik er in slaag om in de eindstand in de top-5 te prijken, zal ik heel tevreden zijn.

Deze laatste meeting heeft een wat aparte timing. De kwalificaties hebben zoals gebruikelijk op zaterdag plaats, maar op zondag worden er twee wedstrijden afgewerkt. Eerst een sprint van 19 ronden, zonder verplichte pitstop, dan een lange race over 35 ronden. Daar moet wel verplicht van banden worden gewisseld.