Kampioenschapsleider Ott Tänak mikt in Duitsland op een vijfde overwinning dit jaar en zette die ambities vandaag kracht bij door vier van de zes proeven op zijn naam te schrijven. Thierry Neuville volgt echter maar op 2″8 van de Est. De derde titelkandidaat, Sébastien Ogier, sluit de vrijdagetappe af op 22″1 van Tänak.

Neuville was er vanochtend op de eerste proef in geslaagd de leiding over te nemen met een minimale voorsprong van 7 tienden, maar Tänak antwoordde met twee opeenvolgende scratches om zo Neuville opnieuw naar plaats twee te verwijzen. Ook in de tweede lus opende Thierry Neuville met de snelste tijd, waarna Ott Tänak twee snelste tijden op de tabellen zette. Het verschil bedraagt amper 2″8 na de eerste etappe.

« Ik heb op de volledige tweede lus 3 tienden van een seconde goed kunnen maken. Ik moet toegeven dat ik niet harder kan. Ik zit op het maximum van de wagen, terwijl ik de indruk heb dat Ott misschien nog een klein beetje marge heeft als hij zich echt schrap zet. Op de laatste proef van de ronde, in Wadern, was hij telkens een fractie sneller. Dat is een proef waar de auto het verschil maakt. Ik denk dat de Yaris nog altijd meer downforce heeft. Maar, ik ga ook morgen maximaal blijven aanvallen om mee te strijden voor de zege, » vertelde een gemotiveerde Thierry Neuville, die zich amuseerde aan het stuur van een Hyundai i20 WRC die het uitstekend doet.

Ogier kon enkel aanklampen met een ondersturende Citroën en moest zich tevreden stellen met een reeks derde tijden. Ondanks een fout op de laatste proef, wat hem nog meer kostbare seconde kostte, hielde de wereldkampioen nog nipt Meeke en Latvala achter zich.

« Ik sta machteloos. We dachten dat het probleem van de Tour de Corse opgelost was, maar blijkbaar nog niet. De C3 WRC heeft teveel onderstuur. Ik moest Ott en Thierry laten gaan, » aldus Sébastien Ogier.

Het Toyota duo volgt op respectievelijk 3″5 en 5″7 van de Fransman.

« We zijn tevreden met deze vierde plaats, » vertelde Kris Meeke. « Zeker voor het merkenkampioenschap is dit een goede zaak. We staan als vierde achter de drie tenoren die strijden voor de wereldtitel. Zij kunnen en moeten meer risico’s nemen om de wedstrijd te winnen, terwijl wij zeker moeten finishen om het team punten te bezorgen. »

Op 12″2 van de top 5 volgt de Hyundai van Andreas Mikkelsen, die in het slot van de dag wat kon naderen: « We hebben teveel onderstuur bij het ingaan van de bochten. Daar heb ik met mijn ingenieur aan gewerkt en het is al verbeterd, wat me meer vertrouwen geeft. »

Dani Sordo mengde zich ook in de strijd voor de vierde plaats. Op de voorlaatste proef ging de Spanjaard voorbij Meeke, maar de versnellingsbak van zijn Hyundai blokkeerde in eerste versnelling op de laatste proef waardoor Sordo naar de negende plaats terugzakte achter Esapekka Lappi en Gus Greensmith.

De enige opgave van de dag bij de fabrieksteams kwam op naam van Teemu Suninen te staan die op de eerste proef al uit de wedstrijd verdween door elektrische problemen op zijn Fiesta.

In WRC2 is de beste Belg na de eerste etappe navigator Renaud Jamoul, die de Franse belofte Adrien Fourmaux met zijn « oude » Ford Fiesta R5 naar een mooie 13de plaats navigeerde. Daarmee deed hij bij zijn debuut in Duitsland een halve seconde beter dan Guillaume de Mevius, die een prima openingsdag reed in de Citroën C3 R5.

Guillaume de Mevius (J. Vincent)

« Het vertrouwen komt stilaan terug, » vertelde Guillaume. « Het doet vooral deugd dat we samen met Adrien Fourmaux strijden voor de eerste plaats bij de debutanten in Duitsland. Dit is immers een parcours waar ervaring belangrijk is. Het rijden in de wijngaarden is heel speciaal. Het was lastig om het juiste ritme te vinden. »

Sébastien Bedoret (J. Vincent)

Sébastien Bedoret, voor de tweede keer aan de start in Duitsland, volgt 5″ verder. « We verloren in de eerste ronde wat tijd door remproblemen. Tempestini ging in de fout en we haalden hem in. Toen ik op zijn bumper zat, heb ik vaak geremd en daardoor waren onze remmen verbrand. Na een paar km hadden we nog amper remmen op de slotproef van de eerste ronde. In de tweede ronde was mijn gevoel beter, maar de tijden volgden niet echt, » vertelde Sébastien, die zeker nog een tandje bij wil steken.

Pieter Tsjoen (J. Vincent).

Pieter Tsjoen, die nog niet over de Evo-versie van de Fabia R5 beschikt, staat na een regelmatige dag op de 19de plaats in RC2, 3’25 » van leider Kalle Rovanperä. « Ik sta versteld van wat deze Skoda allemaal kan incasseren. De huidige R5’s zijn bijzonder sterk, want we hebben al klappen gekregen in de koorden. Ik heb me geamuseerd, al rijden we met een zekere marge, want we hebben ons niet zo grondig voorbereid als die jonge gasten. Ik heb geen uren onboards bekeken… »

PJM Cracco (J. Vincent)

Pieter-Jan Michiel Cracco volgt 45″ achter Pieter Tsjoen in de Jobfixers Skoda Fabia R5 Evo. « We komen duidelijk parcourskennis te kort om sneller te zijn. Tijdens de tweede passage op de proef van Mittelmosel waren we een halve minuut sneller, gewoon om dat ik iets meer vertrouwen had en het ritme beter vond. Het zijn prachtige proeven, maar om hier hard te gaan heb je enkele jaren ervaring op deze proeven nodig. Ik amuseer me in elk geval wel met onze nieuwe Evo, » vertelde Pieter-Jan Michiel. (HVO/Juha Bos)