Voor de eerste keer sinds 2011 keert het Wereldkampioenschap Karting terug naar ons land. Karting Genk verwelkomt van 6 tot 9 september ruim 200 deelnemers. In de topklasse, de geschakelde KZ’s, komt Jonathan Thonon aan de start, maar de Belgische winstkansen liggen vooral bij Rick Dreezen, full prof en kind aan huis bij Karting Genk. In de FIA Academy, een klasse waarin gestreden wordt met identieke karts, doet de 13-jarige Kobe Pauwels, de zoon van rallycrosser Koen, nog mee voor de titel. De jonge Limburger staat voorlopig op de 4deplaats in het kampioenschap.

« Als ik in Genk kan winnen, dan zit de titel er zeker nog in, » lacht Kobe, die twee weken geleden crashte tijdens een wedstrijd voor het Duits kampioenschap in Genk.

 

Home of Champions

Voor Karting Genk is het een hele eer om het Wereldkampioenschap opnieuw te verwelkomen. Koen Lemmens, exploitant van de omloop die in 1981 werd gecreëerd, is trots op het aanzien dat de Horensbergdam in het buitenland geniet.

« Alle Wereldkampioenen Formule 1 van de laatste jaren hebben in Genk geracet, van Michael Schumacher, Fernando Alonso, Nico Rosberg, Lewis Hamilton tot Sébastian Vettel. Genk is de ‘home of champions’. Ons circuit werd in 2005 aangelegd en daarbij hebben we onze ervaring uit de racerij gebruikt. Bepaalde bochten zijn specifiek ontworpen om de uitdaging voor de rijders groter te maken en om inhaalacties mogelijk te maken. Dat Thonon in het vorige Wereldkampioenschap in de laatste bocht binnendoor naar de overwinning stuurde, was precies wat Genk zo geliefd maakt, » vertelt Koen Lemmens.

Tweevoudig wereldkampioen Paolo Da Conto wil zijn titel verdedigen, terwijl in Genk ook vooral uitgekeken wordt naar de prestaties van de broers Stan en Jorrit Pex, goede vrienden van Max Verstappen en afkomstig uit het nabijgelegen Maasbracht. Jorrit was in 2015 trouwens wereldkampioen.

Rick Dreezen mikt op goud

Maar, van Belgische zijde verwachten we veel van Rick Dreezen, die een gooi wil doen naar de wereldtitel in KZ, de categorie van karts met een 6-bak, aangedreven door een 125cc en met een topsnelheid van ongeveer 160 km/h. Dreezen heeft resoluut gekozen voor een professionele carrière in karting.

« Na karting proberen de meesten een carrière in de autosport uit te bouwen. Ik heb dat ook geprobeerd, » vertelt de 28-jarige coureur. « We konden misschien het budget bij elkaar krijgen voor een jaar Formule Renault bij Van Amersfoort, maar daarna zou de toekomst onzeker zijn. Op dat moment kreeg ik een aanbod van een fabrieksteam, Tony Kart, om professioneel karter te blijven. Ik heb voor die carrière gekozen. Natuurlijk zie je in de Formule 1 kerels waar ik vroeger nog tegen gereden heb en die ik geklopt heb in karting… Weet je, ik ben op mijn 14deFrans kampioen geworden voor Bianchi. Die titel is voor mij nog altijd meer waard dan de Europese titel in 2014, omdat ik in Frankrijk toen Bianchi heb geklopt. Een supertalent. »

Na drie jaar Birel, kiest Rick Dreezen voor het nieuwe merk Kart Republic.

Naast testwerk en racen voor de fabriek, is Rick Dreezen ook coach van jong karttalent bij Karting Genk. Voor het Wereldkampioenschap is de Limburger overgestapt naar een relatief jong team, Kart Republic, maar dat team is wel in handen van Dino Chiesa, de man waarmee Dreezen in 2014 Europees kampioen werd.

« Het is een bewuste keuze, want in dit team ben ik de kopman en zal het ganse team achter me staan. Ik geloof echt in mijn titelkansen. Ik sta scherp. Ik ben 7 kg afgevallen en ik heb me goed voorbereid, ook met een mental coach. In 2011 ben ik gecrasht in de finale. Dat heeft me lang achtervolgd. Deze keer ga ik er helemaal voor en wil ik mezelf achteraf niets te verwijten hebben… »

Rick Dreezen in actie.

Kobe Pauwels wil een gooi doen naar de titel in de Academy. De Limburger heeft aanbiedingen van verschillende fabrieksteams voor volgend seizoen.

Om in de finale een kans te maken zal Dreezen zich goed moeten plaatsen in de 3 kwalificatiemanches. Deze manches worden verreden over 12 ronden. De finale zal 23 ronden lang zijn, goed voor ongeveer 30 km op de limiet voor die ene wereldtitel. Op zaterdag 8 september worden twee kwalificatiemanches verreden. Op zondag de derde, gevolgd door de grote finale. En, je loopt ongetwijfeld nog een bekend gezicht uit de Formule 1 tegen het lijf, zoals Felipe Massa, de voorzitter van de Commissie Karting bij de FIA, of Ralf Schumacher, die een eigen kartmerk ontwikkeld heeft. (H. Van Opstal)