Zeven jaar na Jérôme d’Ambrosio wordt er met Stoffel Vandoorne opnieuw een Belg aan de deur gezet bij een F1 team. Verlost van McLaren maakt Vandoorne zich op voor een nieuwe stap in zijn carrière na zes jaar onder de vleugels van het Britse team. De Kortrijkzaan beschikt over drie opties voor 2019. Alledrie hebben ze hun voor- en nadelen, en geen enkele is perfect, maar de voormalige GP2 kampioen kan er zichzelf een nieuwe toekomst mee aanmeten.

Optie nr. 1 : vaste piloot in een ander team

Dit is uiteraard de piste die de voorkeur geniet van Stoffel en zijn management. De Belg niet op de startgrid zien nadat hij domineerde in GP2 zou een enorme verkwisting van zijn talent zijn.

De Kortrijkzaan zou bij Toro Rosso aan de slag kunnen waar de twee zitjes zijn voor volgend seizoen. Het zusterteam van Red Bull heeft geen piloten vastgelegd en het is weinig waarschijnlijk dat de ontgoochelende Brendon Hartley volgend jaar opnieuw voor het team zal uitkomen. Het voormalige Minardi team heeft dus geen andere keus dan elders op zoek te gaan. Vandoorne zou een alternatieve oplossing kunnen vormen en uiteindelijk toch in zee gaan met STR nadat hij in 2013 gecontacteerd werd door Helmut Marko om na te gaan of hij beschikbaar was. Maar het is niet de enige die in verband wordt gebracht met het team uit Faenza: Sébastien Buemi en Danill Kvyat, azen ook op een terugkeer naar hij vroegere werkgever.

Ondanks pessimistische verklaringen van Fred Vasseur is de deur niet helemaal gesloten bij Sauber-Alfa Romeo. Hier hangt het echter van één naam af: Charles Leclerc. De Monegask moet eerst naar Ferrari verhuizen, en daar moet Kimi Räikkönen een stap opzij zetten, naar Haas eventueel.

Williams lijkt eerder interesse te hebben in twee Russische piloten met de nodige financiële bagage. Bij Force India zal Lance Stroll logischerwijze Esteban Ocon vervangen.

Optie nr. 2 : reservepiloot worden

Als er geen plaats vrijkomt op de startgrid voor het seizoen 2019 kan Vandoorne een voet achter de deur houden door in de schaduw voor een team te werken en in 2020 terug op het voorplan te treden.

Hij zou dus reservist worden, net als Jérôme d’Ambrosio bij Marussia. Maar is dat een goed plan? JDA heeft nadien nog één race gereden en dat enkel omdat Romain Grosjean zich op een bowlingbaan waagde in Spa in 2012. Het levert dus niet noodzakelijk iets op.

Er zijn uitzondering, zoals Olivier Panis die na de Prost-Peugeot soap in 2000 verkoos testpiloot te worden bij McLaren en nadien een nieuwe elan gaf aan zijn carrière bij BAR-Honda. Fernando Alonso koos ook voor een overgangsjaar alvorens aan een succesverhaal te beginnen bij Renault. Maar deze twee voorbeelden stammen uit een tijd toen teams nog talrijke privé test konden afwerken in de loop van het seizoen.

Optie nr. 3 : de F1 verlaten

De derde en laatste optie is uiteraard de minst gewenste. Als Vandoorne de F1 verlaat zou hij blazoen kunnen oppoetsen in andere kampioenschappen zoals anderen hem al voorgedaan hebben.

Het ideale carrièreplan is een dubbelprogramma in Formule E en WEC, zoals Sébastien Buemi, Jean-Eric Vergne of José Maria Lopez. FE heeft de wind in de rug en is sterk in trek bij constructeurs en sponsoren. Seizoen 5 begint echter al op 15 december, Vandoorne heeft dus weinig tijd om een zitje vast te leggen. Zelfde verhaal in het WEC waar het lopende seizoen pas in juni afgelopen is na Le Mans. De Belg moet dus hopen dat er een plaats vrijkomt in LMP2 om op de rijdende trein te springen en contacten op te bouwen voor de toekomst. Het volgende superseizoen gaat van start op 1 september 2019 met de 4 Uur van Silverstone.

Vandoorne kan eveneens kijken naar DTM en zichzelf binnenwerken bij één van de twee grote constructeurs, BMW of Audi.  Maar het kampioenschap verliest aan sterkte.  Of trekt hij de nationale kaart door met zijn kameraad Fred Vervisch een WRT Audi te delen in de Blancpain GT Series. Maar dat is natuurlijk niet beste keuze…