Het was erg nipt, maar heeft het gedaan! Thierry Neuville was de comfortabele leider van de Catalunya Rally, maar hij verloor bijna alles toen zijn Hyundai i20 weigerde te starten voor de start van de Power Stage. De Koreaanse compacte auto weigerde hardnekkig te starten en moest worden geduwd om weer tot leven te komen.

« Je kunt een goede avond hebben en tegen het einde komt er iemand langs en verpest het voor je, » lachte Thierry. « We hadden veel stress, vooral omdat we een probleem hadden met de Hyundai dat zich sinds halverwege het seizoen herhaalt. Soms weigert hij te starten. Soms wil hij dat wel. Maar als het niet wil, moeten we het duwen. Gelukkig waren we in een zone waar de marshals ons mochten helpen duwen… maar deze zone was erg kort! »

Neuville en co-piloot Martijn Wydaeghe hoefden het karwei daarna alleen nog maar af te maken om naar de overwinning te glijden. Het was de vijftiende overwinning voor de coureur uit Saint-Vithois in het WRC en de tweede voor Martijn. Het duo pakte ook vier punten in de Power Stage. In het algemeen klassement hebben ze 24 seconden voorsprong op de Toyota Yaris van Elfyn Evans.

« Dat neemt niet weg dat we tijdens de hele rally veel plezier hebben gehad », voegt hij eraan toe. « Catalonië is de laatste echte rally die op asfalt wordt verreden. Het is iets wat we ons nog lang zullen herinneren. Het was een goed seizoen. Afgezien van Portugal en Griekenland, hebben we een goed seizoen gehad. We hebben alleen wat succes nodig. »

Dani Sordo eindigde 35 seconden achter Neuville en pakte daarmee de derde plaats in het algemeen klassement en alle vijf punten in de Power Stage. Met dit dubbele podium voorkomt Hyundai dat Toyota de kroon pakt in Spanje en verschuift de deadline naar de seizoensfinale in Monza.

« Het was belangrijk om de spanning er tot het einde in te houden, » zei teambaas Andrea Adamo. « Dit bewijst dat we nooit opgeven. Ik wil Thierry en Dani bedanken, die geweldige dingen hebben gedaan en een eerlijke prestatie hebben neergezet. Ik ben net zo boos als Thierry over wat er met hem gebeurd is. Alles gaat goed in Alzenau en zodra de rally van start gegaan is hebben we problemen. »

Sébastien Ogier zal, net als zijn werkgever, tot de laatste ronde in Italië moeten wachten om een nieuwe wereldtitel op te eisen. De Fransman werd vanochtend door Sordo van het podium gestoten en eindigde op de vierde plaats, zeven seconden achter de Spanjaard. Hij heeft een voorsprong van 17 punten op Evans bij het ingaan van de finale.

« Het enige positieve punt is dat we de klus in het kampioenschap hebben geklaard, ook al kwam ik beter voor de dag dan dat, » gaf Seb toe. « Om een aantal redenen, zaten we er niet bij. Ik nam niet het minste risico, dat helpt ons niet om snel te gaan. Ik reed zelfs als een oude man in de Power Stage. In het algemeen was ons pakket niet snel genoeg om de Hyundais te verslaan. »

De vijfde plaats was voor Kalle Rovanpera die de rally beëindigde op 1.31 van Neuville. Gus Greensmith (Ford, +4:17.3) en Oliver Solberg (Hyundai, +4:26.7) volgden. De negende plaats algemeen en overwinning in WRC2 ging naar Eric Camilli, die tot het einde toe Nicolay Gryazin (VW) en Teemu Suninen (Hyundai) afhield.

De laatste ronde van het 2021 WRC vindt plaats op 19-21 november in Monza.